25 de diciembre, Navidad.

Es la fiesta cristiana que celebra el nacimiento de Jesús. El término inglés Christmas («misa en el día de Cristo») es de origen bastante reciente. El término anterior Yule puede haber derivado del germánico jōl o el geōlanglosajón, que se refería a la fiesta del solsticio de invierno. Los términos correspondientes en otros idiomas,Navidad en español, Natale en italiano, Noël en francés, probablemente denotan natividad. La palabra alemana Weihnachten denota «noche sagrada». Desde principios del siglo 20, la Navidad también ha sido una fiesta  familiar secular, observada por cristianos y no cristianos por igual, desprovista de elementos cristianos, y marcada por un intercambio cada vez más elaborado de regalos. En esta celebración secular de Navidad, una figura mítica llamada Santa Claus juega un papel fundamental. 

Origen y desarrollo

La comunidad cristiana primitiva distinguió entre la identificación de la fecha del nacimiento de Jesús y la celebración litúrgica de ese evento. La observancia real del día del nacimiento de Jesús tardó en llegar. En particular, durante los dos primeros siglos del cristianismo hubo una fuerte oposición al reconocimiento de los cumpleaños de los mártires o, para el caso, de Jesús.

Numerosos Padres de la Iglesia ofrecieron comentarios sarcásticos sobre la costumbre pagana de celebrar cumpleaños cuando, de hecho, los santos y mártires deberían ser honrados en los días de su martirio, sus verdaderos «cumpleaños», desde la perspectiva de la iglesia.

El origen preciso de asignar el 25 de diciembre como la fecha de nacimiento de Jesús no está claro. El Nuevo Testamento  no proporciona pistas al respecto. El 25 de diciembre fue identificado por primera vez como la fecha del nacimiento de Jesús por Sexto Julio Africano en 221 y más tarde se convirtió en la fecha universalmente aceptada.

Fotografía de un belén artístico

Una explicación generalizada del origen de esta fecha es que el 25 de diciembre fue la cristianización del dies solis invicti nati («día del nacimiento del sol invicto»), una fiesta popular en el Imperio Romano  que celebraba el solsticio de invierno como símbolo del resurgimiento del sol, la eliminación del invierno y el anuncio del renacimiento de la primavera y el verano.

De hecho, después de que el 25 de diciembre se había aceptado ampliamente como la fecha del nacimiento de Jesús, los escritores cristianos con frecuencia hicieron la conexión entre el renacimiento del sol y el nacimiento del Hijo.

Una de las dificultades con este punto de vista es que sugiere una voluntad indiferente por parte de la iglesia cristiana de apropiarse de un festival pagano cuando la iglesia primitiva estaba tan decidida a distinguirse categóricamente de las creencias y prácticas paganas.

Un segundo punto de vista sugiere que el 25 de diciembre se convirtió en la fecha del nacimiento de Jesús por un razonamiento a priori que identificó el equinoccio de primavera como la fecha de la creación del mundo y el cuarto día de la creación, cuando la luz fue creada, como el día de la concepción de Jesús (es decir, el 25 de marzo).

El 25 de diciembre, nueve meses después, se convirtió en la fecha del nacimiento de Jesús. Durante mucho tiempo se observó la celebración del nacimiento de Jesús en conjunción con su bautismo, celebrado el 6 de enero.

La Navidad comenzó a celebrarse ampliamente con una liturgia específica en el siglo 9, pero no alcanzó la importancia litúrgica del Viernes Santo o la Pascua, las otras dos principales fiestas cristianas.

Las iglesias católicas romanas celebran la primera misa  de Navidad a medianoche, y las iglesias protestantes han celebrado cada vez más servicios navideños a la luz de las velas hasta la noche del 24 de diciembre.

Un servicio especial de «lecciones y villancicos» entrelaza villancicos con lecturas de las Escrituras que narran la historia de la salvación desde la Caída en el Jardín del Edén  hasta la venida de Cristo. El servicio, inaugurado por E.W. Benson y adoptado en la Universidad de Cambridge, se ha vuelto muy popular.

Ninguna de las costumbres navideñas contemporáneas tiene su origen en afirmaciones teológicas o litúrgicas, y la mayoría son de fecha bastante reciente.

El humanista renacentista Sebastian Brant registró, en Das Narrenschiff (1494; El Barco de los Locos), la costumbre de colocar ramas de abetos en las casas. Aunque existe cierta incertidumbre sobre la fecha precisa y el origen de la tradición del árbol de Navidad, parece que los abetos decorados con manzanas se conocieron por primera vez en Estrasburgo en 1605.

El primer uso de velas en tales árboles es registrado por una duquesa de Silesia en 1611. La corona de Adviento, hecha de ramas de abeto, con cuatro velas que denotan los cuatro domingos de la temporada de Adviento, es de origen aún más reciente, especialmente en América del Norte.

Fotografía de un árbol de navidad decorado con bolas doradas  rodeado en su pie por figuras de angelitos de barro con instrumentos musicales

La costumbre, que comenzó en el siglo 19 pero tenía raíces en el 16, originalmente involucraba una corona de abeto con 24 velas (los 24 días antes de Navidad, a partir del 1 de diciembre), pero la incomodidad de tener tantas velas en la corona redujo el número a cuatro. Una costumbre análoga es el calendario de Adviento, que proporciona 24 aperturas, una que se abrirá cada día a partir del 1 de diciembre.

Según la tradición, el calendario fue creado en el siglo 19 por un ama de casa de Munich que se cansó de tener que responder sin cesar cuando llegaría la Navidad. Los primeros calendarios comerciales se imprimieron en Alemania en 1851.

Fotografía de unos calcetines navideños con los números de los días del calendario de adviento

La intensa preparación para la Navidad que forma parte de la comercialización de la fiesta ha desdibujado la distinción litúrgica tradicional entre el Adviento y la temporada navideña, como se puede ver en la colocación de árboles de Navidad en santuarios mucho antes del 25 de diciembre.

Hacia el final del siglo 18 la práctica de dar regalos a los miembros de la familia se estableció bien. Teológicamente, el día de la fiesta recordó a los cristianos el regalo de Dios de Jesús a la humanidad, incluso cuando la venida de los Reyes Magos, o Magos, a Belén sugirió que la Navidad estaba de alguna manera relacionada con dar regalos.

La práctica de dar regalos, que se remonta al siglo 15, contribuyó a la opinión de que la Navidad era una fiesta secular centrada en la familia y los amigos. Esta fue una de las razones por las que los puritanos en la Vieja y Nueva Inglaterra se opusieron a la celebración de la Navidad y tanto en Inglaterra como en América lograron prohibir su observancia.

En la mayoría de los países europeos, los regalos se intercambian en la víspera de Navidad, el 24 de diciembre, de acuerdo con la idea de que el niño Jesús nació en la noche del 24.

Fotografía de unos regalos de Navidad al pie de un árbol decorado

La mañana del 25 de diciembre, sin embargo, se ha convertido en el momento para el intercambio de regalos en América del Norte. En la Europa de los siglos 17 y 18, el modesto intercambio de regalos tuvo lugar en las primeras horas del 25 cuando la familia regresó a casa de la misa de Navidad.

Cuando la noche del 24 se convirtió en el momento del intercambio de regalos, la misa de Navidad se fijó en la tarde de ese día. En América del Norte, la centralidad de la mañana del 25 de diciembre como el momento para que la familia abra los regalos ha llevado, con la excepción de las iglesias católicas y algunas luteranas y episcopales, al final virtual de la celebración de los servicios religiosos en ese día, una ilustración sorprendente de la forma en que las costumbres sociales influyen en las prácticas litúrgicas.

En América del Sur y Central, tradiciones religiosas y seculares únicas marcan la celebración de la Navidad. En México, en los días previos a la Navidad, se recrea la búsqueda de María y José de un lugar donde quedarse, y los niños intentan romper una piñata llena de juguetes y dulces.

La Navidad es un gran festival de verano en Brasil, que incluye picnics, fuegos artificiales y otras festividades, así como una solemne procesión de sacerdotes a la iglesia para celebrar la misa de medianoche.

En algunas partes de la India,  el árbol de Navidad de hoja perenne es reemplazado por el árbol de mango o el árbol de bambú, y las casas están decoradas con hojas de mango y estrellas de papel. La Navidad sigue siendo en gran medida una fiesta cristiana y, por lo demás, no se observa ampliamente.

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