Brooke Foss Westcott (1825 – 1901)

Fue un obispo británico, erudito bíblico y teólogo, que se desempeñó como obispo de Durham desde 1890 hasta su muerte. Quizás es más conocido por coeditar El Nuevo Testamento en el griego original en 1881.

Nació en Birmingham. Su padre, Frederick Brooke Westcott, era botánico. Westcott se educó en la escuela King Edward VI, Birmingham, bajo la dirección de James Prince Lee, donde se hizo amigo de Joseph Barber Lightfoot, más tarde obispo de Durham.

El período de la infancia de Westcott fue uno de fermento político en Birmingham y uno de sus primeros recuerdos fue el de Thomas Attwood liderando una gran procesión de hombres a una reunión de la Unión Política de Birmingham en 1831. Unos años después, el cartismo provocó graves disturbios en Birmingham y, muchos años después, Westcott se referiría a la profunda impresión que le causaron las experiencias de aquella época.

Vitral que representa la imagen de Brooke Foss Westcott

En 1844, Westcott ingresó al Trinity College de Cambridge, donde fue invitado a unirse a los Apóstoles de Cambridge. Se convirtió en erudito en 1846, ganó una medalla Browne por una oda griega en 1846 y 1847, y el Premio para miembros por un ensayo en latín en 1847 y 1849. Obtuvo su licenciatura en enero de 1848, obteniendo dos primeros honores. En matemáticas, era el vigésimo cuarto wrangler, Isaac Todhunter era el mayor. En clásicos, era senior, y estaba entre corchetes con Charles Broderick Scott, luego director de Westminster School.

Después de obtener su título, Westcott permaneció en residencia en Trinity. En 1849 obtuvo su beca; y ese mismo año fue nombrado diácono por su antiguo director, el príncipe Lee, más tarde obispo de Manchester. En 1851 fue ordenado y se convirtió en maestro asistente en Harrow School. Además de estudiar, Westcott tomó alumnos en Cambridge; sus compañeros lectores incluyeron a su amigo de la escuela Lightfoot y otros dos hombres que se convirtieron en sus amigos de toda la vida, Edward White Benson y Fenton Hort. La amistad con Lightfoot y Hort influyó en su vida y trabajo futuros.

Dedicó mucha atención a los estudios filosóficos, patrísticos e históricos, pero su principal interés estaba en el trabajo del Nuevo Testamento. En 1851, publicó su ensayo del premio norrisiano con el título Elements of the Gospel Harmony. El Premio Norrisian de teología de la Universidad de Cambridge fue establecido en 1781 por el testamento de John Norris Esq de Whitton, Norfolk para el mejor ensayo de un candidato de entre veinte y treinta años sobre un tema teológico.

Combinó sus deberes escolares con su investigación teológica y escritos literarios. Trabajó en Harrow durante casi veinte años con C. J. Vaughan y Henry Montagu Butler, pero nunca fue bueno para mantener la disciplina entre un gran número de personas.

En 1855, publicó la primera edición de su Historia del Canon del Nuevo Testamento, que, revisada y ampliada con frecuencia, se convirtió en la obra inglesa estándar sobre el tema. En 1859, apareció sus Características de los milagros del Evangelio.

En 1860, amplió su ensayo Elementos de la armonía evangélica en una Introducción al estudio de los evangelios. El trabajo de Westcott para el Diccionario de la Biblia de Smith, en particular sus artículos sobre «Canon», «Macabeos» y «Vulgata», llevó a la composición de sus libros populares posteriores, La Biblia en la Iglesia (1864) y una Historia del Inglés. Biblia (1869). A la misma época pertenece El Evangelio de la Resurrección (1866). Reconoció las afirmaciones de la ciencia histórica y la razón pura. En el momento en que apareció el libro, su método de disculpa mostró originalidad, pero se vio afectado por la dificultad del estilo.

Retrato de Brooke Foss Westcott

En 1865, obtuvo su BD, y en 1870, su DD. Posteriormente, recibió los títulos honoríficos de DC.L. de Oxford (1881) y de DD de Edimburgo (1883). En 1868, Westcott fue nombrado capellán examinador por el obispo Connor Magee (de Peterborough); y al año siguiente aceptó una canonjía en Peterborough, lo que le obligó a dejar Harrow.

Durante un tiempo se mostró entusiasmado con la vida catedralicia, dedicada a la búsqueda del aprendizaje y al desarrollo de oportunidades para el beneficio religioso e intelectual de la diócesis. Pero la cátedra Regius de Teología en Cambridge quedó vacante, y JB Lightfoot, que entonces era profesor de Hulsean, la rechazó en favor de Westcott. Fue debido al apoyo de Lightfoot casi tanto como a sus propios grandes méritos que Westcott fue elegido presidente el 1 de noviembre de 1870.

Westcott ahora ocupaba un puesto para el que estaba preparado. Desempeñó un papel destacado en la elevación del nivel de estudios teológicos en la Universidad. Apoyado por sus amigos Lightfoot y Hort, reformó el reglamento de los grados en divinidad y fue responsable de la formación y primera revisión de los nuevos estudios teológicos. Planeó conferencias y organizó la nueva Escuela y Biblioteca de Teología.

Trabajó duro y renunció a muchos de los privilegios de una carrera universitaria para que sus estudios fueran más continuos y pudiera ver más de sus estudiantes.

Sus conferencias fueron generalmente sobre temas bíblicos. Sus Comentarios sobre el Evangelio de San Juan (1881), sobre la Epístola a los Hebreos (1889) y las Epístolas de San Juan (1883), fueron el resultado de sus conferencias públicas.

Una de sus obras más valiosas, El evangelio de la vida (1892), un estudio de la doctrina cristiana, incorporó los materiales sobre los que pronunció una serie de conferencias más privadas y esotéricas en las noches entre semana. Dar conferencias fue una tensión intensa para él, pero su influencia fue inmensa: asistir a una de las conferencias de Westcott fue una experiencia que alentó a aquellos para quienes las referencias a Orígenes o Rupert de Deutz eran ininteligibles.

Entre 1870 y 1881, Westcott también estuvo continuamente involucrado en un trabajo crítico de textos para una edición del Nuevo Testamento y, simultáneamente, en la preparación de un nuevo texto junto con Hort. Los años en los que Westcott, Lightfoot y Hort pudieron reunirse con frecuencia y de forma natural para discutir el trabajo en el que estaban los tres tan profundamente absortos formaron un período feliz y privilegiado en sus vidas.

En el año 1881 apareció el famoso texto de Westcott y Hort del Nuevo Testamento, en el que se habían gastado casi treinta años de incesante labor.

Las reformas en las regulaciones para los grados en teología, la formación y primera revisión de los nuevos estudios teológicos, la inauguración de la Misión de Cambridge en Delhi y la posterior fundación del St. Stephen’s College, Delhi , la institución de la Sociedad de la Iglesia (para el discusión de cuestiones teológicas y eclesiásticas por parte de los hombres más jóvenes), las reuniones para la facultad de teología, la organización de la nueva Divinity School and Library y, más tarde, la institución de la Cambridge Clergy Training School (rebautizada como Westcott House en 1901 en su honor) , fueron todos, en un grado muy real, el resultado de la energía y la influencia de Westcott como profesor de Regius. A esta lista también debe agregarse el examen preliminar de Oxford y Cambridge para candidatos a las órdenes sagradas, con el que fue desde el principio más estrechamente identificado.

La partida de Lightfoot para convertirse en obispo de Durham en 1879 fue un gran golpe para Westcott. Sin embargo, resultó en llevarlo a una prominencia aún mayor. Se vio obligado a tomar la iniciativa en asuntos en los que la naturaleza más práctica de Lightfoot había sido previamente predominante.

En 1883, Westcott fue elegido para una cátedra en King’s. Poco después, habiendo renunciado previamente a su canonjía en Peterborough, fue nombrado por la corona para una canonjía en la Abadía de Westminster, y aceptó el puesto de capellán examinador del arzobispo Benson.

Su pequeña edición del Salterio Paragráfico (1879), preparada para el uso de los coros, y sus conferencias sobre el Credo de los Apóstoles, tituladas Historic Faith (1883), son reminiscencias de sus vacaciones en Peterborough. Ejerció su canonjía en Westminster junto con la cátedra de regius.

La tensión del trabajo conjunto era muy pesada, y la intensidad del interés y el estudio que puso en su participación en las labores de la Comisión de Tribunales Eclesiásticos, de la que había sido nombrado miembro, aumentó su carga.

La predicación en la Abadía de Westminster le dio la oportunidad de tratar cuestiones sociales. Sus sermones eran generalmente partes de una serie; y a este periodo pertenecen los volúmenes Christus Consummator (1886) y Aspectos sociales del cristianismo (1887). La presidencia de Westcott de la Unión Social Cristiana a partir de 1889 hizo mucho para atraer a los feligreses respetables de la corriente principal a pedir justicia para los pobres y desempleados frente a las políticas económicas de laissez-faire predominantes.

En marzo de 1890, fue nominado para seguir los pasos de su amado amigo Lightfoot, quien había muerto en diciembre de 1889. Su elección fue confirmada por Robert Crosthwaite, obispo de Beverley (actuando como comisionado del arzobispo de York) el 30 de abril en York Minster y fue consagrado el 1 de mayo en la Abadía de Westminster por William Thompson, Arzobispo de York, siendo Hort el predicador, y entronizado en la Catedral de Durham el 15 de mayo.

Contrariamente a su reputación de recluso y místico, mostró un interés práctico en la población minera de Durham y en las industrias navieras y artesanales de Sunderland y Gateshead. En una ocasión, en 1892, logró llevar a una solución pacífica una larga y amarga huelga que había dividido a los amos y a los hombres en las minas de carbón de Durham.

Ha sido descrito como un socialista cristiano y fue un firme partidario del movimiento cooperativo. Prácticamente fue el fundador de la Unión Social Cristiana. Continuamente insistió en la necesidad de promover la causa de las misiones extranjeras; cuatro de sus hijos pasaron a hacer obra misional para la Iglesia en la India.

Estuvo enérgico hasta el final, pero durante los últimos dos o tres años de su vida envejeció considerablemente. Su esposa murió repentinamente en mayo de 1901, y él dedicó a su memoria su último libro, Lecciones del trabajo (1901). Predicó un sermón de despedida a los mineros en la catedral de Durham en su festival anual el 20 de julio. Luego vino una enfermedad breve, repentina y fatal. Fue enterrado en la capilla del castillo de Auckland.

Fotografía de Brooke Foss Westcott

Westcott se casó en 1852 con Sarah Louisa Mary Whithard (ca 1830-1901), hija de Thomas Middlemore Whithard, de Bristol. La Sra. Westcott estuvo profundamente interesada durante muchos años en el trabajo misionero extranjero. Se convirtió en inválida en sus últimos años y murió el 28 de mayo de 1901. Tuvieron siete hijos y tres hijas, entre ellos Frederick, que siguió a su padre al ministerio en la Iglesia de Inglaterra, era director de la escuela Sherborne, Archidiácono. de Norwich y autor de varios libros sobre las Cartas de San Pablo; George, obispo de Lucknow; y Foss, quien se convirtió en obispo de Calcuta y metropolitano de la India.

Westcott no era un especialista limitado. Amaba la poesía, la música y el arte. Sus simpatías literarias eran amplias. No se cansaba de alabar a Eurípides y estudiaba los escritos de Robert Browning. También se dice que era un talentoso dibujante, y solía decir que si no hubiera recibido órdenes se habría convertido en arquitecto. Siguió con deleite el desarrollo de los estudios de ciencias naturales en Cambridge. No escatimaba esfuerzos para ser preciso, ni para ampliar la base de su pensamiento. Así, dedicó unas vacaciones de verano al análisis minucioso de la Politique positive de Auguste Comte.

Estudió con asiduidad Los libros sagrados de Oriente y defendió con ahínco que ninguna visión sistemática del cristianismo podía permitirse ignorar la filosofía de otras religiones. El mundo exterior solía considerarlo como un místico; y la visión mística o sacramental de la vida entra, es cierto, en gran medida en su enseñanza. En este sentido, tenía muchos puntos de similitud con los platonistas de Cambridge del siglo XVII, y con F. D. Maurice, por quien sentía una profunda estima. Un ejemplo divertido de su falta de mundo fue su observación de que «nunca fui al Derby. Sin embargo, una vez estuve a punto de hacerlo: Pasaba por Derby ese mismo día».

Fue un firme partidario de la reforma de la Iglesia, especialmente en el sentido de obtener mayores poderes para los laicos.

Se mantuvo al margen de todas las luchas partidistas. Se describe a sí mismo cuando dice:

El estudiante de la doctrina cristiana, porque se esfuerza por la exactitud de la frase, porque es consciente de la insuficiencia de cualquier fórmula humana para agotar la verdad, se llenará de simpatía por todo esfuerzo genuino hacia la encarnación de la opinión correcta. Las opiniones parciales atraen y existen en virtud del fragmento de verdad -sea éste grande o pequeño- que incluyen; y la labor del teólogo es aprovechar esto no menos que detectar el primer resorte del error. Es más fácil y, en cierto sentido, más impresionante hacer una declaración perentoria y exclusiva, y negar cualquier lugar al lado de ella a las exposiciones divergentes; pero esta muestra de claridad y poder se compra muy caro a costa de la ennoblecedora convicción de que toda la verdad es mucho más grande que nuestras mentes individuales. Quien cree que todo juicio sobre las cuestiones más elevadas que difiere del suyo es simplemente una herejía, debe tener una idea mezquina de la fe; y aunque las calificaciones, la reserva, las persistentes simpatías del verdadero estudiante lo convierten en muchos casos en un pobre polemista, puede decirse que un mero polemista no puede ser un verdadero teólogo.

Su obra teológica asignó gran importancia a la Revelación Divina en la Sagrada Escritura y en la enseñanza de la historia. Sus propios estudios han contribuido en gran medida en Inglaterra a su comprensión actual de las doctrinas de la Resurrección y la Encarnación. Su trabajo en conjunto con Hort sobre el texto griego del Nuevo Testamento perdurará como lo que se considera uno de los mayores logros de la crítica bíblica inglesa. Los principios que se explican en la introducción de Hort al texto se alcanzaron tras años de elaborada investigación y continua correspondencia y discusión entre los dos amigos. El lugar que ocupó casi de inmediato entre los eruditos científicos de Gran Bretaña y de toda Europa fue un reconocimiento del gran avance que representaba en el uso y la clasificación de las autoridades antiguas. Sus comentarios se sitúan, junto con los de Lightfoot, como el mejor tipo de exégesis bíblica producida por la Iglesia inglesa en el siglo XIX.

Brooke Foss Westcott es recordado en la Iglesia de Inglaterra con una conmemoración el 27 de julio.

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